Flug zum „Herrn der Ringe“

Die Doppelsonde Cassini/Huygens am Saturn. Bild: ESA, NASA
Die Doppelsonde Cassini/Huygens am Saturn. Bild: ESA, NASA

Diese Aufnahme der Titan-Oberfläche machte Huygens direkt nach der Landung. Nie landete eine Sonde auf einem weiter entfernten Himmelskörper! Bild: NASA/JPL/ESA/University of Arizona
Die NASA-Sonde Cassini umkreist seit 2004 den Saturn und liefert großartige Bilder des Planeten, seiner Ringe und Monde. Im „Huckepack-Verfahren“ hatte sie auch die ESA-Sonde Huygens an Bord. Huygens wurde Ende 2004 von der Muttersonde abgetrennt und auf einen Kurs zum Saturn-Mond Titan gebracht. Titan ist der zweitgrößte Mond des Sonnensystems – größer als der Planet Merkur. Als einziger Mond hat er eine dichte Atmosphäre, so dass man seine Oberfläche zuvor noch nie gesehen hatte. Die Daten, die Huygens beim Eintauchen in die Atmosphäre und dann in den Minuten nach der Landung zur Erde übermittelte, zeigen: Die Lufthülle des Titan ähnelt der Atmosphäre der Erde, als hier vor Milliarden von Jahren das erste Leben entstand. Dennoch weiß man heute: Auf Titan wird es wohl nie Leben geben können – dort ist es einfach viel zu kalt. Trotzdem regnet es dort und es gibt auch viele Seen. Allerdings ist es bei -170 Grad Celsius kein flüssiges Wasser, das da regnet und sich in Tälern sammelt, sondern flüssiges Ethan und Methan (diese Stoffe sind so ähnlich wie Erdgas, nur eben bei diesen extrem niedrigen Temperaturen flüssig).